由鼠疫桿菌導致的黑死病公元 1348 年起席捲全歐洲, 至少造成 30% 智人死亡。這個 2020 年的論文,調查一個當時留下的大型墓葬。遺址是一處遠離城市,廢棄已久的修道院:索頓修道院(Thornton Abbey),位於英格蘭的林肯郡,地理上在倫敦北邊。  

A Black Death mass grave at Thornton Abbey: the discovery and examination of a fourteenth-century rural catastrophe

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至少有 48 位亡者長眠此地,女生、男生、小孩都有,包含各個年齡層。不過沒有一歲以下的死者,但是不確定是真的沒有,或是遺體沒有保存下來。1 到 17 歲有 27 人,占 56.2%。  

 

眾多死者,看起來是一次一起被埋起來,沒有任何陪葬品,不過遺體都有獲得妥善的對待,排列很整齊。  墓葬的年代,用碳同位素定年法分析 2 個人遺骸,結果介於 1295 到 1404 年之間;另外還有出土 2 個便士銀幣印著愛德華三世,他在位的年代為 1327 到 1377 年。綜合判斷,這群人去世的年代是 14 世紀的某個時刻。

 

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索頓修道院遠離城市,附近應該沒有多少人口,一次死掉這麼多人,想必是出惹什麼大事,沒有暴力的痕跡,黑死病很可能是原因。 根據歷史記載,黑死病在 1348 年傳入英格蘭,1349 年春天,死神抵達林肯郡,這座大墓的遺體,或許就是當時的犧牲者。 然而,疫情初次爆發以後,黑死病並沒有絕跡。英格蘭東部在 1361 到 1362 年再度大爆炸,索頓修道院這座墓葬,也可能是那個時候建立。  

 

假如由於黑死病去世,兇手應該是鼠疫桿菌Yersinia pestis。論文從 16 個人的臼齒取樣古代DNA,尋找鼠疫桿菌的蹤影,不過只有 1 位有偵測到鼠疫桿菌。  由此似乎可以推論,大部分黑死病的去世者,不見得能偵測到鼠疫桿菌。即使樣本中抓不到可疑的微生物,也無法排除因為那種微生物致死的可能性。  

 

在考古上,另一處英格蘭的集體墓葬遺址,倫敦市內的 St Mary Spital 有 175 個墓穴,超過 100 個墓穴內有 15 人以上,最大一處是 43 人。 索頓修道院遺址是英格蘭同一時期,類似脈絡的遺址,單一墓葬中有最多死者的記錄。  

 

黑死病傳入英格蘭以後,對人口密集的城市殺傷力十分驚人,人口鬆散的鄉村地區,影響或許沒那麼大。不過索頓修道院的案例表示,某些人口不多的鄉下地方,黑死病也造成過極大的破壞。 

 

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