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認識人的歷史,要了解錢的歷史。這個尚未正式寫成論文,先在研討會問世的2017年研究,報告惹一批古羅馬錢幣的分析,結論是羅馬在布匿戰爭時,掌握伊比利半島的銀礦,影響本來只是區域強權的羅馬,茁壯成為帝國。 

Rome’s Rise to Power as Deduced by Analysis of Silver Coinage

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赭石,是早期人類常用於表現象徵行為的材料,非洲的hominin至少20多萬年前,就會使用赭石(不過未必是有意展現象徵行為,也可能單純用於某些實用用途)。這個2017年的論文,研究衣索比亞 Porc-Epic Cave 遺址,距今4萬多年前的赭石運用。

Patterns of change and continuity in ochre use during the late Middle Stone Age of the Horn of Africa: The Porc-Epic Cave record

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瑞典的 Birka,在維京時期是個重要的城鎮,居民大約有700到1000人。Birka 留下許多墓葬,其中一座被研究很久的叫作 Bj 581,裡頭長眠著一位戰士;由豐富的陪葬品看來,這是一位地位很高的精英戰士,有趣的是,她是女生。

A female Viking warrior confirmed by genomics

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稻 (Oryza sativa L.)是馴化植物,世界主要的糧食作物之一。一萬多年前,東亞居民就會收割野生的稻,不過稻是在何時、何地馴化,還有些爭議。過去研究指出,位於長江下游,浙江的上山(Shangshan)文化,早在一萬多年前就出現馴化的稻,是最古早的記錄。

Dating rice remains through phytolith carbon-14 study reveals domestication at the beginning of the Holocene

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有意識的製作石器,是hominin獨一無二的技能。大概在260萬年前,東非以砍砸器為代表的「奧都萬」技術現身,又要等到170萬年前,以手斧聞名的「阿舍利」才出現。石器是如何從無到有,又怎樣從簡單到複雜,仍有許多謎團。製造石器一類的工具,與認知能力息息相關;然而在這個時代,僅存智人一種hominin,無法一窺百萬年前的石器製造者,腦部運作的奧妙。這個2016年的論文因此找來31位智人,用腦部造影的方式,偵測他們在製造2種石器時,腦部的運作狀態。 

The functional brain networks that underlie Early Stone Age tool manufacture  

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人類在好幾萬年以前已經移民澳洲,對於確切的年代卻爭議不斷。為惹更加了解澳洲的早期移民,這個2017年的論文,重新調查澳洲北方,已在1973和1989年時被多次研究過的老遺址:Madjedbebe(本來叫作Malakunanja II)。這回取得11000多件人造物外,還有許多環境樣本,以利建構古代人的生活資訊。

Human occupation of northern Australia by 65,000 years ago

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這本書的原文是法文,書名叫作《Stalin's Meteorologist: One Man's Untold Story of Love, Life and Death》,主角是一位蘇聯成立以後,在史達林大整肅之下,被關進古拉格勞改營,最後沒能出來的氣象學家。

History: Science lessons from the Gulag

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原產於南美洲的馴化作物-馬鈴薯,是世界4大糧食作物之一,台灣也很普及。馬鈴薯屬於茄屬(Solanum),在美洲還有多種親戚,自古以來被美洲原住民當成食物,不過有的被馴化過,有的卻沒有。北美洲西南部,有種原產的茄屬植物 Solanum jamesii,俗名「wild potato」(野馬鈴薯?如圖示,Four Corners potato)。

Starch granule evidence for the earliest potato use in North America

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牙齒,可以提供生活狀態的許多線索,對認識古動物很有幫助。納萊迪人有許多牙齒保存,當然也有人研究。這個2017年的論文,研究納萊迪人牙齒的損傷,記錄上頭的損傷型態與頻率,跟猿類與hominin比較,以增進對納萊迪人的了解。很明顯的結果是,他們牙齒的損傷頻率,是所有研究對象中最高的!

Behavioral inferences from the high levels of dental chipping in Homo naledi

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長久以來,我們都以為左鎮人距今有兩、三萬年之久,不久前用新的方法重新定年,才驚覺最古早的左鎮人樣本,其實只有3000年而已。類似的事最近也在其他地方上演,考古學家於1950年代起,在阿富汗Darra-i-Kur cave遺址展開挖掘,後來發現惹人類的颞骨(temporal bone)。1972年發表的論文指出,它距今有30000年之久,因此這件樣本是阿富汗所屬的中亞一帶,年代最古早的智人化石之一。(不要誤會,這不是阿富汗學者講的!) 

Direct radiocarbon dating and DNA analysis of the Darra-i-Kur (Afghanistan) human temporal bone

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南美洲秘魯的北部,太平洋岸邊有座人為創造的土丘 Huaca Prieta,本來只知道十分古老,沒想到考古學家一路往下挖,愈挖愈深,卻一直發現有人為活動的跡象,5年奮鬥結束時,竟然下挖到30公尺之深。2017年的論文報告,定年結果顯示,土丘最深處距今有15000年之久,是目前能確定年代的南美洲遺址中,年代最古早的。

Simple technologies and diverse food strategies of the Late Pleistocene and Early Holocene at Huaca Prieta, Coastal Peru

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近年來技術進步,可以從死掉很久的生物,骨頭或組織中得到DNA,也能從牙結石與鈣化結核取得,而從海水或沉積物之類的材料,獲得環境DNA,也已經不是新聞。這個2017年的論文則是報告,由多處遺址的泥土中,得到數種動物的古代DNA,包括尼安德塔與丹尼索瓦人。

Neandertal and Denisovan DNA from Pleistocene sediments

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位於島嶼東南亞的佛洛勒斯島上,曾經住著佛洛勒斯人,他們體型只有一公尺高,因此被稱作「哈比人」。這種hominin約在5萬年前消失,許多型態特徵卻相當原始,在人類演化史上的位置仍未有定論。這個2017年的論文,蒐集惹大批各種hominin的型態特徵,希望釐清佛洛勒斯人與其他親戚間的關係。

The affinities of Homo floresiensis based on phylogenetic analyses of cranial, dental, and postcranial characters

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當年離開非洲的人類中,有一群沿著亞洲南部一路向前,後來離開東南亞大陸,跨越華勒斯線,出海抵達島嶼東南亞,於5萬年前左右,再度渡海登陸莎湖陸棚(現在的新幾內亞與澳洲)。對於往這個方向遷徙的古代人,我們至今了解仍很有限,這個2017年的論文報告,在屬於島嶼東南亞,印尼的蘇拉威西島上,出土一系列與展現象徵能力有關的新發現。

Early human symbolic behavior in the Late Pleistocene of Wallacea

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歡迎根據既有認知,所有hominin都沒有成功抵達美洲,至少沒有留下過記錄,唯一例外就是智人。根據遺傳學研究,美洲原住民跟西伯利亞族群,大約分家惹23000年;考古證據則指出,24000年前已經有人在白令活動;而至少14000年前,人類已經抵達南美洲最南端。這個2017年的論文卻報告,發現美洲距今13萬年的人類活動跡象,震撼惹人類演化學界。

A 130,000-year-old archaeological site in southern California, USA

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介於20到70萬年前的歐洲,有許多型態各異的hominin族群存在,這當中有些人,演化為後來的尼安德塔人。然而這段期間,定年結果明確的化石並不多,因此不容易釐清他們間的關係。這個2017年的論文,報告在葡萄牙的Aroeira遺址出土,距今介於39到43.6萬年的頭骨化石「Aroeira 3」,替這方面增添一筆資訊。

New Middle Pleistocene hominin cranium from Gruta da Aroeira (Portugal)

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亞馬遜雨林是一片超大的森林,從前很多人認為,亞馬遜地區在近代以前只住著少數原住民,沒什麼開發,是片不太受到人為影響的廣大天然森林。近年來一些證據卻指出,其實早在歐洲人抵達以前,這塊大地已經有了相當程度人為活動的跡象。古代的亞馬遜居民,馴化過多種植物,距今8000年前起,開始有了自己的農業,這是已經知道的。這個2017年的論文想要研究,古代人為活動,對亞馬遜地區造成的影響,於是分析惹各地區樹種的大規模普查資訊。

Persistent effects of pre-Columbian plant domestication on Amazonian forest composition

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牙結石,最近成為另一種獲取古代DNA的來源。這個2017年的論文,獲得惹尼安德塔人牙結石中的DNA,研究尼尼們的飲食以及口腔狀態。論文一共取得5位尼尼樣本,2位來自西班牙El Sidrón遺址、2位來自比利時的Spy遺址、1位來自義大利的Breuil Grotta遺址;然而只有El Sidrón的2個,和Spy的1個樣本,看起來比較可靠,不受汙染影響,被納入後續分析。

Neanderthal behaviour, diet, and disease inferred from ancient DNA in dental calculus

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斯基泰人(Scythians,或稱西徐亞人)大約在3000年前,也就是青銅時代結束,鐵器時代開始後出現在歐亞草原。這群人以遊牧(nomadic),或是半遊牧半農耕的方式維生,以擅長騎馬打仗聞名於世。這個2017年的論文分析黑海北方草原地區(North Pontic Region,簡稱NPR,現在的烏克蘭和摩爾多瓦),介於2300到2700年前斯基泰人的粒線體DNA,探尋他們的遺傳起源。

Diverse origin of mitochondrial lineages in Iron Age Black Sea Scythians

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講到最早的農業起源地,大家會想到一萬多年前的中東,不過,其實肥沃月灣開始嘗試種田的同時,世界另一邊的新幾內亞,也正在發展另一種農業。人類在5萬多年前移民到新幾內亞,長期以採集狩獵為生,在新幾內亞高地的雨林,至少生活惹45000年之久,而種植香蕉、芋頭、薯蕷屬(yam,學名Dioscorea sp,例如山藥)的農業,要等到約12000年以後才出現。農業為什麼出現,與環境變化有關嗎?而農業又如何過影響當地環境?

Persistent tropical foraging in the highlands of terminal Pleistocene/Holocene New Guinea

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