人類在好幾萬年以前已經移民澳洲,對於確切的年代卻爭議不斷。為惹更加了解澳洲的早期移民,這個2017年的論文,重新調查澳洲北方,已在1973和1989年時被多次研究過的老遺址:Madjedbebe(本來叫作Malakunanja II)。這回取得11000多件人造物外,還有許多環境樣本,以利建構古代人的生活資訊。

Human occupation of northern Australia by 65,000 years ago

 

 定年是關鍵。傳統的碳同位素定年法,極限大約只有5萬年,超過4.5萬年就不太可靠;因此假如在更早以前,遺址就有人居,碳同位素定年法將無法應用。另外,假如缺乏有機物,也沒辦法使用碳的同位素定年。為惹克服此一問題,論文採取另一種方法:熱釋光定年法(Optically Stimulated Luminescence,簡稱OSL)與其互補。 

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論文一方面使用碳同位素定年,鑑定有機物;同時使用熱釋光定年法,決定樣本中石英顆粒,曾經熾熱的歲月。定年結果屬於比較晚期的樣本,兩種方法的結果相當一致,因此論文有信心,熱釋光定年法能代表更早的年代。 結果是,遺址中最下的地層,大概介於5.27到6.5萬年前之間;居中的介於1.32到2.67萬年前;最新的則是0.71萬年左右。這個結果指出,澳洲最早人類活動的記錄,距今至少有6.5萬年。

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另外遺址中也有赭石應用的痕跡,包括一位袋狼(thylacine,學名 Thylacinus cynocephalus)的上頜骨,上頭被赭石裝飾過,展示出象徵行為的記錄。 澳洲動物大滅絕是否與人類有關,是個爭論不休的議題;這次發現人類比本來認知的更早,已經來到澳洲,還要等2萬年後,澳洲動物才大批滅絕,替相關爭論又提供一些線索。 

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若是在6.5萬年前,人類已經抵達澳洲;由於人勢必要先跨海,穿越一系列島嶼東南亞的島,才能抵達澳洲,而佛洛勒斯人在5萬年前消失,這次發現意謂,智人和他們在附近區域,至少有共存一段時間。 

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另一有趣的點是,目前遺傳學研究認為,智人與丹尼索瓦人,是在4萬多年前發生情慾交流,然而考古學的6.5萬年,遠遠比DNA估計的年代更早。這方面詳情如何,仍有待未來研究釐清。

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論文短評:

Archaeology: Early signs of human presence in Australia

作者介紹:

Buried tools and pigments tell a new history of humans in Australia for 65,000 years 

新聞稿1:

Artifacts suggest humans arrived in Australia earlier than thought

新聞稿2:

Kakadu find confirms earliest Australian occupation

Science新聞:

A find in Australia hints at very early human exit from Africa

 

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