劍齒虎是一個統稱(英文叫作 saber-toothed cats,明明就是劍齒貓!),收納惹許多親緣上沒那麼近的貓科動物。地球上曾經有過很多劍齒虎,只是冰河時期結束以後,牠們從此消失,我們只能由化石認識這些史前動物。 這個2017年的論文,取得惹2群劍齒虎的古代DNA:斯劍虎(Smilodon)和似劍齒虎(Homotherium)。

Evolutionary History of Saber-Toothed Cats Based on Ancient Mitogenomics

 

一件 Smilodon 樣本來自智利,距今11335年。Homotherium 有3件,2件來自加拿大的育空地區(換個說法:白令東部),歲數超過碳同位素定年法的極限,也就是超過5萬年;另一件位於歐洲的北海,距今28000年。 

美洲野牛的情慾流動,揭露前進新世界的通道,在1.3萬年前 Let It Go

 

 

Homotherium 在美洲,一直生存到一萬年前左右,冰河時期結束後滅絕,因此育空的 Homotherium latidens(雷笛鋸齒虎?翻譯名字很亂),不會有人懷疑牠不是。然而,歐亞大陸上,一般認為 Homotherium 大概在30萬年前絕跡,所以這回歐洲西部出土的 Homotherium serum(晚鋸齒虎),到底是不是,就有些疑問。

菱齒象的兄弟是非洲森林象,不是亞洲象

 

這個論文,取得惹不少粒線體DNA片段,能夠拼湊出近乎完整的粒線體。根據DNA差異估計年代,HomotheriumSmilodon,大概在1800萬年前分家,就是很久很久以前的意思。另外北海樣本和美洲的差異很小,應該同屬 Homotherium,這就表示,在歐亞大陸上,Homotherium 確實持續生存到幾萬年前,而非早在30萬年前消失。 

《我們為何成為貓奴?》-征服人類世的至尊,貓

 

 

該如何解釋?一個可能是,30萬年以後,歐亞大陸上仍有 Homotherium 存在,只是貓口數目下降到非常低,形成一個個孤立的互相取暖小圈圈,幾乎留不下化石。論文指出,狀況類似丹尼索瓦人 XD。  另一可能是,歐亞大陸上的 Homotherium 本來確實一度絕後,不過後來又有同類,由美洲經白令,進入歐亞大陸。考量到劍齒貓是種常常移動的動物,確實也有此可能。 

第4位丹尼索瓦人,十多萬年前的10歲少女

 

劍齒虎的分類,之前是根據型態、位置、年代,有些分類看來有點可疑,像是 H. latidensH. serum,有人就認為屬於同一物種。論文也主張,根據粒線體DNA非常有限的差異,Homotherium 旗下,位於美洲的 latidens,以及住在歐洲的 serum,應該被視為同一個物種,而不是2個物種。  不過,粒線體DNA畢竟只能代表,很有限的遺傳資訊(明顯的案例:象)。不論如何,目前已知資訊都還太少,需要更多研究,才能更加認識這群史前大貓貓的歷史。

根據遺傳差異,長頸鹿可以分為4個物種

 

新聞稿:

Ancient DNA offers new view on saber-toothed cats' past

Nature新聞:

Sabre-toothed cats prowled Europe 200,000 years after supposedly going extinct

 

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