對我們人類而言,一個最自然的問題是,人類怎樣成為人類?最近《Philosophical Transactions of the Royal Society B》這個期刊有個專題「Major transitions in human evolution」,特地請來各路專家探討這個問題。專題的主導人之一,劍橋大學的Robert Foley 寫了一篇文章。

 No giant leap for mankind: why we’ve been looking at human evolution in the wrong way

KMTGG  via 這裡

 

解釋生而為人的原因,我們已經有惹許多假說或理論。一個例子是「狩獵」,人類的猿類親戚,幾乎都是素食者,有些學者認為,吃肉讓人演化出更大的腦子,也為了狩獵得到肉,人類演化出更複雜的組織,更先進的技術......最終讓我們的祖先從動物中脫穎而出,成為人類。

短篇 使用工具處理食物與吃肉,使咬合力減低

 

類似「狩獵」有其一整套論述的,還有「用火」、「語言」,甚至是「阿嬤」等等,然而以目前的資訊看來,這些論點都不夠全面。人類與黑猩猩的共同祖先,在 700萬年前分家以來至今(Foley寫得是500到600萬年),並沒有某個特定的改變,能讓人從不是人,一步變成人。這個變成人的過程,反而像是累積許多較小的差異,逐漸的改變。

短篇 會溝通才能成為高級工具人

短篇 人類對抗老年失智的基因變異,尼安德塔人與黑猩猩都沒有

 

幾件人類與親戚不同的特徵,歷經很長的時間逐步出現。400多萬年前,hominin開始直立行走;第一次使用石器,目前證據看來是300多萬年前;但要等到200萬年內,腦容量才明顯變大。200到300萬年前童年時期增長,採集與狩獵相關行為出現。最後等到50萬年內,各式更加複雜,與現代人類接近的特徵,像是語言、象徵、合作等等才逐漸誕生。

肯亞330萬年前的史上最早石器

露西的鄰居們:300多萬年前的人種多樣性

 

沒有任何一項改變本身,能讓我們的祖先直接變成人。我們現在回顧人類演化的歷史,要等到經歷數百萬年,累積許多一小步一小步的改變之後,才能見到全貌。

 

古代hominin跟現代的人類,當然有很多相似之處,但用另一個角度來看,也是非常不一樣的生物,假如用現代人的狀況去思考古代hominin,很容易造成誤判。例如體重,50公斤的現代人,在現代族群中算是非常小隻,然而史上大多數hominin,體重都是在40公斤以下。不一樣的,是我們。

 

人類演化史研究至今,仍然充滿晦澀不明,不過,至少由目前的資訊已經可以看出,人類演化是歷經數百萬年,逐漸累積變異的狀況,並不能用任何單一因素解釋,這麼複雜的過程。

 

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