用化石研究人類演化的歷史,其實只有100多年。出生於1913年的瑪麗.李奇(Mary Leakey),與她的老公路易斯(Louis Seymour Bazett Leakey),是最初投入這個領域的先驅,他們在東非的一系列研究,證實人類祖先起源於非洲。

Animated Life: Mary Leakey(內有影片)

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身為人類考古界的先驅,隨手發現幾種古代物種是一定要的。瑪麗發現過2500萬年前的「非洲原康修爾猿(Proconsul africanus)」,在奧杜維峽谷找到大名鼎鼎的巧人與石器,還有鮑氏傍人。

最早的現代人手在184萬年前坦尚尼亞出現

 

在瑪麗的老公路易斯於1972年去世以後,瑪麗成為隊長。1976年時,她獨具慧眼的在坦尚尼亞的Laetoli展開挖掘,等到1978年,瑪麗獲得了她自認這輩子最大的成就之一:距今約360萬年前的腳印。這些當初踩在火山灰上的腳印,可能是阿法南猿的足跡,屬於2個個體(也有人認為是3個,但第3個腳印疊在前者上,所以難以判斷),這段路程有27公尺被幸運地保留下來。

The Laetoli footprints

 

人類習於用雙足行走,是人類與演化上的親戚們最明顯的差異之一。幾百萬年前的hominin從形態構造看起來,可以跟我們一樣直立走路不成問題,問題是,「能走」不等於「會走」。瑪麗.李奇發現的這些足印價值在於,直接證實了Homo還沒誕生以前的物種,不但可以走,還真的會這樣走路。

 

這位沒有受過正規訓練的女科學家在1996年去世。化石考古是李奇的家族事業,瑪麗與路易斯的兒子、兒子的夫人,也都在這方面貢獻卓越,而瑪麗的孫女也投入了這一行。

 

相隔近40年後,瑪麗開創的研究在2016年又有惹新的發現!

短篇 瑪麗.李奇的足跡-全新篇章:秋巴卡現身

 

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