考古學家要分辨遺骸的性別,可以依靠骨頭型態,有些骨頭的型態女男有別,能作為判斷的指標。然而,不是所有遺骸的保存狀況,都好到足以判斷,而且判斷未成年人時,型態差異更不可靠。女生跟男生在遺傳上,差異是女生有兩條X染色體,男生有Y染色體與X染色體各一條,顯然是可以利用的對象。

Sex determination of human remains from peptides in tooth enamel

 

假如取得樣本的基因組,只要看看有沒有Y染色體的片段,就能輕易斷定性別。問題是,仍保有足夠古代DNA的遺骸,也不多。古代樣本中,蛋白質通常能保存得比DNA更久,取得蛋白質也比取得DNA,對樣本的破壞較小。這個2017年的論文,由古人牙齒的琺瑯質樣本中,獲得 amelogenin 這種蛋白質,試圖分辨性別。

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琺瑯質形成時,需要 amelogenin 蛋白質參與。會製造 amelogenin 蛋白質的基因,位於X與Y染色體上,而且兩性有別,所以製成的蛋白質產物,氨基酸序列上不一樣。女生沒有Y染色體,所以 amelogenin 皆由X染色體的基因 AMELX 製造;男生X、Y染色體皆有,蛋白質產物分別來自AMELX、以及Y染色體的基因 AMELY。

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論文使用質譜儀技術「nanoflow liquid chromatography mass spectrometry(簡稱 nanoLC-MS)」分離樣本。AMELX 生成的蛋白質,第44到52個氨基酸的片段,以及 AMELY 第58到64個氨基酸的片段,兩者在質譜儀分析中能清楚分辨,因此被作為判斷性別的指標。

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比較兩者,在質譜儀分析中,女生只會出現一個信號,男生則有兩個。所以只要琺瑯質還在,能夠偵測到 amelogenin,那麼不管此人形狀多歪七扭八,去世時幾歲,都可以藉此判斷是女生,或是男生。論文表示,這套作法只需一點點琺瑯質即可,對樣本的破壞很小,真是太黯然,太銷魂惹!!!

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