恐龍在6500萬年前滅絕,今天見到的恐龍都是化石,假如遺體已經成為化石,就不會再有軟組織保留,也不可能再從中獲取遺傳物質。非常幸運,這個2015年的論文報告,在蒙大拿州出土的短冠龍(Brachylophosaurus canadensis)腿骨化石中,科學家發現部分部位尚未化石化,而且看起來還有類似血管的構造。

Mass Spectrometry and Antibody-Based Characterization of Blood Vessels from Brachylophosaurus canadensis

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這些看起來像是血管的東西,用質譜儀分析,偵測到裡頭含有肌球蛋白,肌球蛋白是血管壁常見的成分,因此,這些應該真的是血管,是8000萬年前的恐龍血管。要測試樣本中有沒有某種蛋白質,會與目標結合的抗體是有力的證據,抗體會辨認目標的特定結構,與目標結合,但問題是,我們不知道恐龍的遺傳組成,因此也沒辦法設計恐龍專用的抗體。

短篇 古代蛋白質定序的潛在威力

短篇 用膠原蛋白鑑定化石物種

 

從來沒有人成功取得恐龍的DNA,未來也不太有希望。還好我們知道,儘管恐龍已經滅亡許久,牠們的親戚鳥類,依然存活至今,而且發展的不錯。於是科學家拿了設計給雞與鴕鳥,偵測牠們肌球蛋白的抗體,試試看能不能也對短冠龍的樣本作用,結果竟然成功惹。意思是,即使年代相差8000萬年,恐龍與現代的鳥類,肌球蛋白的遺傳序列卻沒有差多少。

 

之前研究已經取得過恐龍的蛋白質,但這個論文是第一次發現保存下來的恐龍血管,也是第一次用抗體證實蛋白質確實存在。軟組織可以保存8000萬年之久,得證。

【恐龍專題】科學家發現了恐龍的血球和膠原蛋白

 

北卡羅來納州立大學新聞稿:

Researchers Confirm Original Blood Vessels in 80 Million-Year-Old Fossil

LiveScience新聞:

Dinosaur Blood Vessels Survived 80 Million Years Without Fossilizing

 

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