幾百萬年來,Homo(人屬)曾經有好幾個物種,至今只剩下我們智人(Homo sapiens)這個約20萬年前誕生的種存在。人屬很可能在200到300萬前這段時間,由某些南猿,例如生存於300到390萬年前東非的 Australopithecus afarensis阿法南猿)演化而來,不過本來找到最早的人屬化石,年代大約是240萬年,離阿法南猿有段距離。

Early Homo at 2.8 Ma from Ledi-Geraru, Afar, Ethiopia

east Africa sites  

幾個彼此距離不遠的早期人類演化遺址地點,Ledi-Geraru是這次LD 350-1的發現地;Gona是本來260萬年前最早石器的發現地,不過這個記錄最近遭到刷新:肯亞330萬年前的史上最早石器

 

2015年這篇論文,報告了在衣索比亞的阿法(也就是阿法南猿那個阿法)找到的新人屬化石(編號LD 350-1),這個化石的定年結果不得了,它距今280萬年,不但比本來的240萬年提早40萬年,而且還很接近阿法南猿最後生存年代的300萬年,在年代上恰好填上空白的格子。

 

形態上,這個下顎化石兼具稍早的南猿與後來早期人屬物種(early Homo)的特徵,介於較早的阿法南猿,與之後240萬年的人屬化石之間,因此可以視為從南猿,演化到人屬的過渡型號,也很有機會是Homo habilis(巧人)的直系祖先。儘管LD 350-1能明顯跟約200萬年前的巧人與Homo rudolfensis(魯道夫人)區別,不過目前科學家尚未把這個化石命名為新種(直接叫編號好像《悲慘世界》的賈維直接叫尚萬強24601,XD)。

非洲200萬年前的人種多樣性:巧人、魯道夫人、直立人

 

之前有個人類演化的假說,認為生存於198萬年前南非的  Australopithecus sediba(泉源南猿)是人屬物種的直系祖先,但這次找到的280萬年前化石,不論地點、形態、年代都能圓滿地填上本來空白的格子,也就不再需要拉更晚近的泉源南猿來湊數。

露西的鄰居們:300多萬年前的人種多樣性

短篇 泉源南猿咬合力跟人類似,不能吃硬

 

物種的演化常常與環境變遷有關,假如人屬在280萬年前誕生,這段時間的環境有何變化?這也是這個研究團隊,這回同時發表另一篇論文的主題。這個研究指出,從地質記錄看來,阿法在距今280到300萬年這段期間,有過劇烈的氣候與環境變化,而生物相的化石記錄也經歷過清楚的取代,人屬可能就是在這種天翻地覆的危機下,適應環境,演化而出……不過仍需要更多證據才能證明。

Late Pliocene fossiliferous sedimentary record and the environmental context of early Homo from Afar, Ethiopia

 

《Science》新聞:

Fossil pushes back human origins 400,000 years

《Nature》新聞:

Ethiopian jawbone may mark dawn of humankind

Live Science新聞:

Earliest Human Species Possibly Found in Ethiopia

 

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