有意識的製作石器,是hominin獨一無二的技能。大概在260萬年前,東非以砍砸器為代表的「奧都萬」技術現身,又要等到170萬年前,以手斧聞名的「阿舍利」才出現。石器是如何從無到有,又怎樣從簡單到複雜,仍有許多謎團。製造石器一類的工具,與認知能力息息相關;然而在這個時代,僅存智人一種hominin,無法一窺百萬年前的石器製造者,腦部運作的奧妙。這個2016年的論文因此找來31位智人,用腦部造影的方式,偵測他們在製造2種石器時,腦部的運作狀態。 

The functional brain networks that underlie Early Stone Age tool manufacture  

大家都聽過fMRI,不過這個研究採用的是,號稱更進一步的「functional near-infrared spectroscopy (fNIRS)」,能夠即時追蹤腦部各區的變化。其中15人,以觀看影像的方式,學習2種石器的製作;另外16人,則是觀看一樣,卻無聲的畫面。 

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結果發現,在製造比較簡單的奧都萬時,受測者腦部,活化惹與視覺和運動有關的區域;而生產較為複雜的阿舍利時,腦部活跳跳的範圍更大,包括視覺、聽覺、感覺(sensorimotor)的相關腦區。顯然要製作更複雜的工具,就需要更高深的腦袋。 有趣的是,受測者在製造阿舍利石器時,腦部活化區域的狀態,跟彈鋼琴時相當類似!這當然不是說,很會彈鋼琴的人,也會是厲害的石器製造者;比較合理的解讀是,製作複雜石器時,需要動用的腦區,跟彈鋼琴是一樣的。

 

論文認為,古早hominin在製作奧都萬時,需要動用的視覺與運動能力,其實跟黑猩猩或巴西捲尾猴,敲打果果時沒有太大的改變,認知能力仍比較接近猿;要等到距今約180萬年前,開始製造阿舍利工具以後,才反映出本質上的變化,更像是人。

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新聞稿1:

 'Humanlike' ways of thinking evolved 1.8 million years ago, suggests new study

新聞稿2:

Changes in Early Stone Age tool production have 'musical' ties

 The Conversation 介紹:

 Brain-imaging modern people making Stone Age tools hints at evolution of human intelligence

 

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