大家都知道住在非洲,以脖子很長聞名的長頸鹿。本人沒見過長頸鹿的林奈,在1758年時根據骨骼標本,將長頸鹿命名為Giraffa camelopardalis 這一個物種。後來有些學者,又將長頸鹿再細分為好幾個亞種,在這個2016年的論文發表前,一個說法是,共有分佈在非洲各地區,9個亞種。

Multi-locus Analyses Reveal Four Giraffe Species Instead of One

F1  

 

物種,也就是species,是由人為劃分,有時相當曖昧。這個論文從非洲各地,搜集惹190位長頸鹿的粒線體DNA,以及105位長頸鹿的細胞核DNA樣本(細胞核DNA不是整個基因組,是上頭7個遺傳標記),比較非洲各地族群間的親緣關係。

 

F3

長頸鹿取樣地點。

 

F2 

長頸鹿取樣資訊。

 

結果看起來有點神奇。粒線體DNA有差異就算惹,更驚人的是,把所有樣本擺在一起,用細胞核DNA來分群,在不預設立場的狀況下,這些長頸鹿竟然可以分成截然不同,幾乎沒有任何混血跡象的4群。通常一個物種旗下的各亞種,也就是subspecies,之間仍然會有遺傳交流,更何況長頸鹿是習慣在各處跑來跑去,有能力自由來去的大型動物,不至於長期缺乏情慾交流的機會。

 

F4 

各地長頸鹿可以分為幾乎沒有混血跡象的4群。

 

各地長頸鹿儘管外形好像沒差太大,以遺傳上分隔的程度看來,這4群長頸鹿很明顯地,有著生殖隔離。整體看來,長頸鹿大約在2800萬年前,與偶蹄目的牛羊這群親戚們分家,然後200萬年內,再陸續分化為現在的4群。

 

F5 

估計的分家時間,上圖是4種長頸鹿,下圖是長頸鹿的親戚們。

 

論文認為,各地長頸鹿既然達到此等差異,應該足以將牠們區分為更多物種,以下是論文的4種新分類:

1. 南部長頸鹿(southern giraffe):學名Giraffa giraffa分佈於南非、納米比亞、波札那。

2. 馬賽長頸鹿(Masai giraffe):學名 Giraffa tippelskirchi分佈於坦尚尼亞、肯亞、辛巴威。

3. 網紋長頸鹿(reticulated giraffe):學名 Giraffa reticulata分佈於肯亞、索馬利亞、南衣索比亞。

4. 北部長頸鹿(northern giraffe):學名 Giraffa camelopardalis分佈於非洲中部與東部。

 

長頸鹿是保育類動物,本來只有1個種就是保育類,分成4個種後,每一種的族群數目更小,當然應該更會是保育類。然而若是正式改變分類,意謂本來只要保育一個種,改變後卻要保育4個,將會耗費更多資源。目前看來,相關單位暫時還沒有正式要改的意思。

長頸鹿要從一種變成四種了!

 

Nature新聞:

DNA reveals that giraffes are four species — not one

LiveScience新聞:

1 Long Neck, 4 Species: New Giraffe Diversity Revealed

 

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