在南非發現的納萊迪人,是去年人類演化領域的重大新聞。由於化石眾多,目前學者們對納萊迪人本身的型態知之甚詳,但出於升星洞穴的狀態,至今仍無法成功定年,得知納萊迪人究竟生長在什麼年代。另外型態獨一無二的納萊迪人,在演化上該擺在什麼位置,與其他hominin 間的關係,至今也眾說紛紜。

The evolutionary relationships and age of Homo naledi: An assessment using dated Bayesian phylogenetic methods

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納萊迪人簡介:

納萊迪人-既原始又現代的南非新星

 

這個2016年的論文採取全新的策略來回答這些問題。先離題一下,解釋什麼叫作「分子鐘(molecular clock)」。隨時間增加,本來一樣,後來分家的兩個支系間,遺傳上會逐漸累積差異,只要我們知道遺傳特徵,也就是DNA 或蛋白質改變的速度,就可以回推兩個支系已經分家多久。這種用分子演化估計分家時間的方法,叫作「分子鐘」。

 

納萊迪人至今沒有任何DNA 資訊,所以沒辦法採用分子鐘來定年。不過它們有大把的型態資訊,這讓這個論文的作者想到,可以用型態特徵來做類似的事,於是這個論文比較了各種 hominin頭部的型態特徵,採用Bayesian 法建構演化樹(通常用型態特徵畫樹,是用maximum parsimony 法),企圖闡明hominin 間的關係;並依型態特徵的變化,估計各種hominin 的生存年代,包括未知的納萊迪人。

 

分類上,這個方法將納萊迪人歸類到Homo 這群,可以跟南猿與傍人明顯區分,所以Homo naledi 的這個Homo 是實至名歸。至於誰是納萊迪人最親密的親戚?這個方法的結論是,根據現有資訊,前人、亞洲直立人、巧人、佛洛勒斯人、智人,以及也跟其他Homo 歸在一群的泉源南猿,人人通通都有機會。

短篇 牙齒相對大小,Homo與親戚模式不同

 

好!感謝這個研究讓我們對納萊迪人在演化上的定位,有了更多了解!!!

 

至於大家最感興趣的「型態鐘(morphological clock)」,也就是用型態變化來估計年代,全部的結果如圖,這裡對納萊迪人的估計是距今91.2萬年,比許多專家之前的預測更晚得多。不過這個估計可想而知,誤差相當大,連作者都不是很有信心,各位先看看就好。舉個例好惹,佛洛勒斯人與納萊迪人,某方面就像鏡像的怪人雙胞胎。佛洛勒斯人實際上是距今數萬年,不過這個方法算出來的是135.4萬年前。

哈比人的奇幻漂流 佛洛勒斯島洞窟裡的大謎團

 

這裡另一個問題是,只有頭部的型態特徵被納入分析。以分子鐘來講,每個基因,或說基因組上每個部分,都有自己的演化史,因此單一基因,或是數個基因,未必會與整個基因組的歷史一致。

 

不論如何,雖然這套方法目前仍有很大的缺陷,在科學上都是個有意義的嘗試。

 

納萊迪人的定年結果顯示,納萊迪人的實際年代只有20到30多萬年,這次嘗試失敗惹:

曾是智人祖先的鄰居?納萊迪人新發現

 

LiveScience新聞:

Newfound Human Species Suggests Africa Was Evolutionary Melting Pot

 

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