尼安德塔人是我們智人在演化上最接近的親戚(先不管不知其人,只知其DNA的丹尼索瓦人),問題是,兩者是何時分家的?換句話說,智人與尼安德塔人的共同祖先,生存在什麼年代?智人與尼安德塔人的共同祖先,長的應該會兼具兩者的形態性徵。這個2015年的論文以直立人作外群,比較尼安德塔人與智人的臉部形態,用3D幾何形態與maximum likelihood法,重建兩者的共同祖先。

Virtual ancestor reconstruction: Revealing the ancestor of modern humans and Neandertals

3dfaces  via 這裡

 

目前主要有3個假說。第一,100萬年前;第二,70萬年前;第三,40萬年前。論文發現,最像雙方共同祖先的形態,出現在70萬年前。這個模擬出的共同祖先形態,跟非洲與歐洲那段時間的化石比較,結果是比較接近非洲,作者推論,人與尼安德塔人的共同祖先可能位於非洲。

 

然而尼安德塔人位於歐洲,智人源自非洲,模擬形態反而更像尼安德塔人。這意謂雙方分開以後,留在非洲的智人演化分枝這邊,經歷過比較多改變。

 

這個智人與尼安德塔人的共同祖先,位於70萬年前非洲的結果,非常符合「海德堡人是雙方共同祖先」的推論。這結果也符合最近古代DNA研究,用遺傳學估計的55到77萬年前這範圍。

海德堡人:人類承先啟後的演化關鍵

 

劍橋大學新聞稿:

'Virtual fossil' reveals last common ancestor of humans and Neanderthals

 

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