追尋古代生物的蛛絲馬跡,只能依靠化石,但化石非常難以形成,若是某些地方的環境特別有利化石保存,這些地點就會成為科學家的寶地。位於東非肯亞的圖爾卡納湖,就是這樣的一個地方。圖爾卡納湖是個大湖,面積約6400平方公里,大約是台灣的6分之1 。

The remote lake that tells the story of humanity's birth

Tuk  

 

至今已有相當多早期hominin化石,在圖爾卡納湖附近出土,年代最早的是400多萬年前的湖畔南猿,這也是最早的南猿。南猿中最出名的,是在肯亞的鄰居,衣索比亞發現的阿法南猿(歸功給生存於320萬年前的大明星露西)。在圖爾卡納湖發現,距今330萬的「肯亞平臉人」,與阿法南猿是演化上的同梯。今年發表的330萬年前,史上最早的石器,也是在這附近找到。

肯亞330萬年前的史上最早石器

 

儘管如今所有hominin都已滅亡,僅存智人,但其實幾百萬年來,同時都有好幾種hominin共存。圖爾卡納湖畔在200萬年前左右更是熱鬧,178到198萬年前這段期間,至少有4種親戚共存:巧人、鮑氏傍人、魯道夫人、直立人。直立人後來發展最成功,他們在形態上最接近後來的人類,因此學界認為直立人是我們的直系祖先。許多線索來自150萬年前,一位早夭的8歲「圖爾卡納男孩」,從以圖爾卡納湖之名替他命名,就知道學者對他的重視,他的骨架提供我們不少知識。

短篇 以奧匈帝國皇太子魯道夫為名的湖與人

非洲200萬年前的人種多樣性:巧人、魯道夫人、直立人

 

直立人有高科技:176萬年前居住在圖爾卡納湖沿岸的直立人,發明了以手斧出名的「阿舍利」石器,多功能的手斧系列產品,比起粗陋的奧都萬砍砸石器大大進步。他們也能旅行,是最早離開非洲的人種(不過最初移民離開非洲的直立人,與最早發明阿舍利石器的,很可能是不同群)。

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短篇 會溝通才能成為高級工具人

 

如今的圖爾卡納湖附近算是荒涼,當年巧人、直立人居住的時候,這地方卻是綠意盎然,適宜人居。有科學家推論,當初是因為氣候劇烈改變,導致森林減少,草地增加,逼的這些hominin改在草原討生活,而適應草原的生活,例如不用爬樹、直立走路、製造工具、食性改變以後,人類就回不去樹上了。

 

不過千萬別誤會,化石大部分在圖爾卡納湖旁找到,不等於那時候大部分的人,都住在這個湖旁邊生活,而是因為它的條件有利於化石保存。別的地方,例如森林,即使有人生活,偏酸性的土壤也容易損毀遺骸。可以說,人類近400萬年來的演化史,超過一半時間,都能在圖爾卡納湖畔找到線索。圖爾卡納湖的價值在於,它保存了各個年代的切片,能讓我們把人類演化的這棵樹,生而為人的歷史,一環一環給串連起來。

 

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