南瓜是人類的食物,也是童話裡灰姑娘的馬車,還是感恩節與萬聖節前夜(Halloween)的要角,例如「傑克南瓜燈(Jack-o'-lantern)」。南瓜屬於南瓜屬(Cucurbita),這個屬還有好幾種植物,本來認知是,大概在一萬多年前的中部美洲,也就是現在的墨西哥一帶,美洲原住民馴化了這些南瓜屬植物。

Gourds and squashes (Cucurbita spp.) adapted to megafaunal extinction and ecological anachronism through domestication

Light a Pumpkin  via 這裡

 

這個2015的論文,分析了91種南瓜屬植物的基因組,由親緣關係判斷,美洲原住民從一萬多年前起,其實不只一次馴化過南瓜屬的植物,在北美洲南方、中部美洲、南美洲多個地點,各種南瓜被廣泛馴化。人為馴化後的農作物南瓜,與野生南瓜有什麼不一樣?人種植的南瓜吃起來會甜,但野生南瓜非常苦,必需靠著能吃苦的大型哺乳類動物,例如地懶與長毛象傳播種子。

 

這個研究還比較了一種與味覺,以及偵測毒性有關的基因,叫作「TAS2R」,假說是,假如一種動物擁有愈多這種基因,那麼就對苦味愈敏感,愈不會吃苦。比較結果是,動物的TAS2R基因數目,與體型大小呈反比,愈小的動物,擁有的TAS2R基因數目也愈多,可能因此對苦味更敏感。

 

生活在北美,會幫古代南瓜傳播種子,超過1000公斤的大型哺乳類,一萬年前起已經陸續滅絕,繼之而起的小動物們,就和人類一樣喜歡吃甜的,不喜歡吃苦(或是沒辦法吃苦,因為無法代謝),這導致了野生南瓜的衰微。南瓜沒了幫忙散播種子的長毛象,本來可能就此一起步上滅絕的命運,不過另一種動物—人類,卻用另一種獨特的方式「馴化」,讓南瓜的命脈延續至今。

 

人類與環境的關係十分複雜,並不是只能扮演自然毀滅者的角色。

 

《Science》新聞:Without us, pumpkins may have gone extinct

 

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