追尋日全蝕-科學研究計劃,常常充滿意外   原載於新公民議會

日全蝕相當罕見,要等很多年才有一次,而且僅能在特定地區看到,時間又只有短暫幾分鐘。2017年8月21日,部分北美洲地區上演的日全蝕,興起一股風潮,多家英語科學媒體也趁機介紹有關的歷史故事。

日全蝕百年難得一見。 圖片來源:工商時報

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錢從哪裡來?從錢的從前開始說起    原載於泛科學

大家都愛錢。

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滅蚊有望?大溪地用細菌消滅蚊子    原載於新公民議會

蚊子,台灣人都不陌生。前幾年由蚊子傳播造成的登革熱,導致了不可忽視的災情。除了這幾年在熱帶地區大行其道的登革熱以外,瘧疾長期威脅著世界上許多人的健康,至少幾千年之久(《羅馬帝國也有瘧疾,首度由 DNA 確認》);茲卡病毒前幾年造成一股恐慌,所幸在大量投入的現代科技、防疫觀念之下,人類終究成功控制住這種新興傳染病,沒有讓它釀成重大災害。

大溪地用細菌滅蚊。 圖片來源:新加坡環境署

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赭石,是早期人類常用於表現象徵行為的材料,非洲的hominin至少20多萬年前,就會使用赭石(不過未必是有意展現象徵行為,也可能單純用於某些實用用途)。這個2017年的論文,研究衣索比亞 Porc-Epic Cave 遺址,距今4萬多年前的赭石運用。

Patterns of change and continuity in ochre use during the late Middle Stone Age of the Horn of Africa: The Porc-Epic Cave record

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瑞典的 Birka,在維京時期是個重要的城鎮,居民大約有700到1000人。Birka 留下許多墓葬,其中一座被研究很久的叫作 Bj 581,裡頭長眠著一位戰士;由豐富的陪葬品看來,這是一位地位很高的精英戰士,有趣的是,她是女生。

A female Viking warrior confirmed by genomics

via 這裡

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西元10世紀之際,是維京人縱橫的年代。那時斯堪地那維亞地區,漸漸發展出更加複雜的社會組織;時常發生的軍事衝突,讓防衛需求應運而生。這個2017年的論文報告,在丹麥發現一座環形堡壘的遺跡,能讓我們更加認識,「藍牙」哈羅德治下的丹麥王國。

Borgring: the discovery of a Viking Age ring fortress

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商王殺很大!被當成牲畜屠宰的人牲,從何而來?    原載於泛科學

西元 1928 年發現的殷墟(Yinxu),位於當今中國的河南省,屬於華北,是世界最大的考古遺址之一。三千多年前的青銅時代,殷墟曾經作為商王國的首府;此地出土的建築物、甲骨文、墓葬等遺跡,帶給我們對於這個東亞大陸上,盛極一時古文明的許多認識。在眾多考古發掘中,有一種絕對無法忽視:被犧牲的人類。

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由諾華藥廠(Novartis)研發,治療癌症的新藥,最近通過美國藥物管理局(FDA)核准。這款新藥的製作方式相當繁複,要先分離出病患本人的 T 細胞,在體外經過改造以後,再送回患者體內作用。這是此類療法首度於美國見世面,因此意義重大。然而治療要價美金 47.5 萬(不過治不好免錢),也引發一些討論。

Modified T cells that attack leukemia become first gene therapy approved in the United States

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稻 (Oryza sativa L.)是馴化植物,世界主要的糧食作物之一。一萬多年前,東亞居民就會收割野生的稻,不過稻是在何時、何地馴化,還有些爭議。過去研究指出,位於長江下游,浙江的上山(Shangshan)文化,早在一萬多年前就出現馴化的稻,是最古早的記錄。

Dating rice remains through phytolith carbon-14 study reveals domestication at the beginning of the Holocene

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辛勤工作卻無法脫貧,如何掙脫貧窮陷阱?   原載於新公民議會

要累積財富,必需先擁有起碼的財富,也就是具備的資源,在維生所需之外仍有剩餘,如此才能規劃未來,有希望賺進更多資源。假如窮困到連維繫基本生計都有困難,那麼再怎麼辛勤工作,也永遠無法取得更多資源以脫離貧窮,這樣的狀況稱作「貧窮陷阱(poverty trap)」。

貧窮會代代相傳。 圖片來源:豆瓣日記

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現在全世界的馬,遺傳多樣性非常有限,尤其是父系,都能追溯到不久以前的幾位馬爸爸,這當然是人為育種的結果。然而父系遺傳的Y染色體,由於上頭充斥重複序列,不容易定序,所以各Y染色體型號間的關係不太清楚。這個2017年的論文,克服技術困難,大手筆的定序惹世界各地,21個品系,共52位男馬,並且採用普氏野馬和驢子當外群,研究大家的親戚關係。

Y Chromosome Uncovers the Recent Oriental Origin of Modern Stallions

 

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有意識的製作石器,是hominin獨一無二的技能。大概在260萬年前,東非以砍砸器為代表的「奧都萬」技術現身,又要等到170萬年前,以手斧聞名的「阿舍利」才出現。石器是如何從無到有,又怎樣從簡單到複雜,仍有許多謎團。製造石器一類的工具,與認知能力息息相關;然而在這個時代,僅存智人一種hominin,無法一窺百萬年前的石器製造者,腦部運作的奧妙。這個2016年的論文因此找來31位智人,用腦部造影的方式,偵測他們在製造2種石器時,腦部的運作狀態。 

The functional brain networks that underlie Early Stone Age tool manufacture  

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理查道金斯「辱罵」伊斯蘭,被取消演講?    原載於新公民議會

在科普作家中,理查.道金斯(Richard Dawkins)是個大名字,他以一系列介紹演化的書籍聞名於世,例如在台灣也有出版的《自私的基因》、《盲眼鐘錶匠》,都是經典中的經典,曾在全世界造成不小的影響。除了寫書以外,道金斯也是捍衛科學價值,對抗反科學的宗教勢力,如「智慧設計論」的知名鬥士。

理查道金斯是知名科普作家。 圖片來源:我的小書屋

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